January 27, 2023
L'hydrogène en poudre, l'invention qui va changer nos vies









Même si cela fonctionne, il faudra des années d’expérimentation pour que la fusion nucléaire nous donne une énergie propre. Mais il existe une autre invention déjà accessible en Europe qui, si elle parvient à se diffuser et à garantir des coûts convenables, pourrait changer notre quotidien : la poudre d’hydrogène. La recherche dure depuis un certain temps. Mais il y a quelques semaines, une start-up israélienne a démontré, avec sa propre technologie, que l’électricité peut être obtenue en ajoutant de l’eau à un mélange très similaire au café : qui contient pourtant l’élément le plus simple que l’on trouve dans la nature.


La société s’appelle Electriq Global et a commencé les tests à Amsterdam aux Pays-Bas, où une grue automotrice géante est en service depuis septembre, alimentée par de l’hydrogène en poudre et non par du diesel traditionnel. “Notre technologie peut produire de l’hydrogène, tout comme une tasse de Nespresso est préparée – explique Baruch Halpert, PDG de la start-up -. Vous prenez une capsule, la mélangez avec de l’eau, la mettez dans un catalyseur et vous obtenez de l’hydrogène ». Tout cela se passe à l’intérieur d’un générateur qui, grâce à une pile à combustible normale au dernier étage, produit l’électricité qui alimente les moteurs de la grue. La nouveauté réside dans le transport des poudres : un procédé qui permet de réduire les coûts de production et de supprimer les désagréments liés au refroidissement, à la compression, au poids des cylindres et à la relative inflammabilité de l’hydrogène gazeux, tel qu’il était utilisé jusqu’à présent. Mais voyons comment cela fonctionne.


L’énergie dans les dosettes


Le générateur d’hydrogène en poudre ne produit pas de bruit, de dioxyde de carbone ni même de gaz de combustion, car la réaction qu’il utilise est uniquement électrochimique. Les seuls déchets à la fin du processus peuvent être retournés au fabricant et réutilisés pour capter et transporter plus d’hydrogène. Il part d’une molécule composée de potassium, de bore et de deux atomes d’oxygène (métaborate de potassium). L’usine d’électrolyse, conçue par Electriq Global et alimentée par des énergies renouvelables, remplace l’oxygène par quatre atomes d’hydrogène fabriqués à partir d’eau. Le résultat est une poudre composée de potassium, de bore et d’hydrogène (borohydrure de potassium) : la nouvelle substance est totalement inerte, elle n’est ni explosive ni inflammable, et peut être facilement compressée pour être transportée en blocs, pains de savon ou capsules. Une fois mélangée à l’eau à l’intérieur du générateur, la poudre libère les atomes d’hydrogène nécessaires à la production d’énergie et les échange contre de l’oxygène. Le résultat est de l’eau, à réutiliser dans l’usine, et du nouveau métaborate de potassium : c’est-à-dire le composé initial, qui peut être renvoyé au fabricant et régénéré. Mais même s’il était accidentellement dispersé dans l’environnement, il serait pratiquement inoffensif en tant qu’engrais à base de potassium.



Peut-être que cette technologie même, appliquée à grande échelle, nous permettra de remplacer les combustibles fossiles par la chaîne de l’hydrogène. Mais il est encore trop tôt pour que les coûts soient compétitifs avec l’essence et le diesel pour la même quantité d’énergie libérée. Au lieu de cela, ils sont avec les batteries actuelles qui alimentent les moteurs électriques. “La densité d’énergie d’un générateur de poudre d’hydrogène – explique Baruch Halpert – est six fois supérieure à celle d’une batterie au lithium”. Et vous n’avez même pas besoin de remplacer la batterie ou de passer des heures à la recharger. Ajoutez simplement plus de poudre et vous pouvez recommencer. Une autre commodité est apportée par la réaction électrochimique : pour chaque kilo de poudre d’hydrogène, deux sont produits pour être transformés en énergie. “Le kilo supplémentaire – affirme le directeur général d’Electriq Global – est fourni par l’eau”.





Nous ne pouvons pas, pour l’instant, savoir si et quand nous aurons des cafés à hydrogène. Aussi parce que remplacer la flotte et toute la chaîne pétrolière, des raffineries à un nombre suffisant de distributeurs, prend du temps. Mais Holland semble y croire. Dans le port d’Amsterdam, la première usine de poudre d’hydrogène est en construction qui, entre autres utilisations, peut être testée dans le transport lourd, la navigation fluviale et la fourniture d’électricité lors de concerts et d’événements publics. « Si nous voulons que l’hydrogène soit le vecteur énergétique du futur – ajoute Halpert – nous devons le rendre adapté à de multiples applications ». Des pays comme la Grèce, l’Italie et l’Espagne, avec leur potentiel d’énergie solaire, pourraient facilement accueillir des usines de métaborate de potassium. Et dans un avenir pas trop lointain, peut-être tous les matins avant d’aller travailler, nous mettrons une dosette de café… padron, d’hydrogène vert dans le générateur de notre e-bike.








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