February 4, 2023
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Les États-Unis annoncent une percée sur la fusion nucléaire grâce à la production pour la première fois dans l’histoire d’une réaction qui génère plus d’énergie qu’il n’en faut pour la déclencher. Avec la technique du laser, et non celle du confinement magnétique dans laquelle l’UE a préféré investir à la place. Le résultat scientifique historique, qui voit les États-Unis remporter la course planétaire vers cet objectif, sera officiellement présenté demain lors d’une conférence de presse par la secrétaire du département américain à l’Énergie Jennifer Granholm. Mais elle a déjà été anticipée par certains médias, suscitant un vaste, bien que prudent, enthousiasme dans le monde entier. Quelqu’un l’a déjà appelé le “Saint Graal” de l’énergie sans émission de carbone que les scientifiques recherchent et rêvent depuis les années 1950, lorsqu’ils ont étudié comment amplifier la puissance d’une bombe atomique en arrivant à la bombe H. Un pas révolutionnaire vers une énergie illimitée, propre et peu coûteuse qui d’un seul coup pourrait permettre de réduire la pollution, de freiner le changement climatique, de garantir le développement des pays les plus pauvres. Et modifier les rapports de force sur la carte géopolitique, en réduisant le pouvoir des pays dont l’économie dépend largement de l’exportation de combustibles fossiles, comme la Russie et les pays du Golfe. Le tournant confirme également la primauté des États-Unis dans la recherche scientifique et l’innovation technologique, grâce également à des investissements publics et privés sans précédent dans le monde, dont le maxi paquet d’aides à l’économie verte de la récente loi anti-inflation votée par l’administration Biden . “Il y a une grande fierté que cela se soit produit aux États-Unis”, a admis David Edelman, cadre supérieur chez Tae, une grande société privée d’énergie de fusion. Bien sûr, il faudra du temps pour obtenir l’utilisation commerciale de l’énergie de fusion nucléaire, 10 ans ou peut-être des décennies, comme le préviennent les experts, qui se demandent déjà s’il ne sera pas trop tard pour inverser le changement climatique.

Mais la route semble balisée et en attendant, préviennent les écologistes, il ne faut pas abandonner les énergies renouvelables, même si elles ont la limite de l’impact environnemental et de leur intermittence. “Pour la plupart d’entre nous, ce n’est qu’une question de temps”, a assuré au Washington Post l’un des scientifiques du National Ignition Facility du Lawrence Livermore National Laboratory en Californie, où la découverte a été faite. Contrairement à l’énergie de la fission nucléaire, celle produite dans les centrales atomiques avec la scission dangereuse d’un noyau lourd en deux noyaux plus légers et le problème des déchets, celle de la fusion reproduit le processus qui se déroule dans les étoiles et dans le Soleil, avec la combinaison sans risques de deux noyaux légers dans un noyau lourd. L’hydrogène est utilisé comme carburant, qui est pratiquement inépuisable. Deux noyaux se rapprochent jusqu’à ce qu’ils fondent ensemble à des températures et des densités très élevées (des millions de degrés Celsius) pour vaincre la répulsion électromagnétique. De cette façon, l’énergie de la réaction est transformée en électricité qui peut alimenter les maisons, les bureaux et les entreprises sans émettre de carbone dans l’air ni produire de déchets radioactifs à éliminer dans l’environnement.

Pendant des décennies, les scientifiques ont expérimenté des réactions de fusion, mais jusqu’à présent, ils avaient utilisé plus d’énergie qu’ils n’en avaient obtenu. L’un des plus grands lasers au monde a été utilisé avec succès dans le laboratoire de Californie. L’énergie produite, environ 25 mégajoules, a été générée grâce à 192 faisceaux laser qui, en quelques milliardièmes de seconde, ont frappé l’intérieur d’un petit cylindre contenant deux éléments clés (deutérium et tritium), comme l’explique l’expert en fusion nucléaire de l’ANSA Stefano Atzeni, de l’Université Sapienza de Rome, et Fabrizio Consoli, responsable du laser à fusion Abc à Enea. Les obstacles à l’avenir ne manquent pas, à commencer par les coûts gigantesques et les difficultés techniques pour recréer la réaction à grande échelle et développer des machines (jusqu’à présent inexistantes) capables de la transformer à des coûts soutenables en électricité à alimenter la grille. Mais un nouvel avenir ne semble pas loin. “Cette percée démontre qu’il y a un fort besoin de continuer à investir dans la fusion nucléaire”, a souligné la présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen. «Nous avons besoin de diverses approches pour garantir cette énergie propre à l’avenir, mais cela montre que l’intensification des travaux et de la recherche en vaut la peine», a-t-il ajouté.





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